Sign up with your email address to be the first to know about new products, VIP offers, blog features & more.

Ett land i förändring

Rundgången är öronbedövande utdragen och ser ut att färdas som en våg över den förväntansfulla publiken som tagit plats i Meta House. Öppen sedan 2007 är den 100 kvadratmeter stora lokalen en given plats i Phnom Penhs kulturliv och samlar årligen en stor skara av lokala artister, internationella konstnärer och otaliga beundrare.

Just denna kväll tillhör scenen fotografen Nicolas Axelrod och journalisten Denise Hruby, aktuella med boken ”Transitioning Cambodia” som med slående bilder och kraftfullt berättande visar ett pulserande land som tycks turas om i att både svälla och krackelera. Sittandes framför den surrande publiken, ackompanjerad av endast en besvärlig mikrofon, är det uppenbart att Nick känner sig tryggare bakom ett objektiv än i de varma strålkastarnas sken. När Denise sedan äntrar scenen och paret i ära får sin formella introduktion fortsätter rundgången skapa bekymmer, men budskapet tar sig ändå fram igenom oljudet.

001_boeungkak110707-1496.jpg

7 juli 2011 – Phnom Penh, Kambodja. En invånare i Boeung Kak ror sin träbåt under en storm som rört sig in över Phnom Penh. Ministerrådets och premiärministerns nybyggda anläggningar kan ses i bakgrunden. © Nicolas Axelrod / Ruom

Under sju år har Nick dokumenterat den nästan förbluffande förändringen som sker i Kambodja och ingenstans är den mer påtaglig än i huvudstaden. Bilderna hämtas från vitt skilda situationer men talar samtidigt samma språk – Kambodja är i full färd med att bryta igenom de lager av mörker och trauma som tidigare definierat landet, men den överhängande frågan kvarstår: till vilket pris?

Flera dagar tidigare hade jag stått på sjunde våningen i min skolas restaurang och tittat ut genom fönstret. Min kollega hade med entusiastisk röst pekat mot den grusiga väg som jag varje morgon körde igenom – ett ödeland fullt av stora hål och virvlande sand som kantades av enorma maskiner och smutsiga byggarbetare. ”Där borta…”, hade han sagt med en allvarlig röst menad att cementera hans påstående, ”brukade det ligga en stor sjö och där bodde hundratals av familjer, massor av artister och konstnärer.”

Vi hade pratat om gatukonst och jag hade nämnt Grünerlökka i Oslo och Valparaiso i Chile som favoritställen eftersom jag älskar färggranna städer med konst som inte är instängd i dammiga gallerier. Det var svårt att föreställa sig att samma plats som vi tittade ut över bara för några år sedan hade varit en sjö – vad hade hänt?

005_PPBrekreay090327-1810.jpg

Phnom Penh, Kambodja.

Ett barn leker i det grumliga vatten som sprutar ut från ett trasigt rör som pumpar ut sand i sjön i Borei Reakreay. Familjerna som bodde här blev vräkta från sina hem i mitten av 2009 för att ge plats för bostadskomplex. © Nicolas Axelrod / Ruom

Det som hände i Boeung Kak är på inga sätt en avvikelse i Kambodjas marsch mot det moderna samhället. Kambodja fortsätter hålla sig i toppen över länder med mest korruption och på den listan talar pengar högst. I 2007 gjorde regeringen ett avtal med Shukaku INC som säkrade dem ett ”hyreskontrakt” över sjön i 99 år. Följande år började de fylla sjön med sand vilket skapade översvämningar och fick hem att rämna.

Vid 2009 var 90 % av sjön fylld med sand. Numera bor familjerna i slumområden i närheten av deras tidigare hem och där grönskan en gång växte fritt har en fotbollsplan med artificiellt gräs precis färdigställts.

Tillbaka i Meta House har Nicolas börjat darra på rösten när han uppfylld av starka känslor försöker sätta ord på de orättvisor han dokumenterat. Denise tar över mikrofonen och börjar poängtera något som jag tror är det viktigaste budskapet i denna historia – Kambodjas historia. För trots alla dessa övertramp som görs så finns det även otroliga historier om avancemang, ökad utbildning och solsken.

De två stegen framåt må ackompanjeras med ett steg bakåt, men likväl är det ett steg i rätt riktning. Ibland får man tvinga sig själv att sluta betrakta världen ur sina egna ögon och istället sväva över decennier av utveckling. Låt oss inte glömma hur nära inpå många av världens moderna samhällen gav kvinnor, slavar och HBTQ-rörelsen rättigheter som många av oss idag tar för givet.

Nicolas och Denis avslutar kvällen till tonerna av rungade applåder och tackar alla som dök upp. Med trötta ögon beger jag mig hemåt för att få en välbehövd natts sömn. En god känsla följer mig hela vägen. Det finns så många inspirerande människor som vill väl och jobbar hårt trots att hinder fortsätter radas upp. Landets mörka historia är en ständigt närvarande faktor men det förgångna berättar väldigt lite om arenan som kan komma att bli Kambodjas arena för renässans: framtiden.

Kunthea131027-3849.jpg

© Nicolas Axelrod / Ruom

Boken Transitioning Cambodia går att köpa online och få levererad hem. Det är en underbar bok med otroliga bilder som jag starkt rekommenderar – följ länken för att ta dig en titt:

Transitioning Cambodia